Posts Tagged ‘ecologia’

h1

Es oficial: vamos a Marte

10/01/2016

Space [Icon By Buuf]
 Astronomía y exploración del espacio.

Existen vistas celestes mucho más deslumbrantes y espectáculos que inspiran más asombro; pero para el observador reflexivo que tiene el privilegio de verlos correctamente, en el cielo no hay nada tan profundamente impresionante como los canales de Marte: líneas finas y filamentos pequeños que se entrecruzan sobre la superficie marciana, capturando nuestra mente a través de millones de millas de vacío.

Percival Lowell (1855 – 1916). Astrónomo, empresario y matemático estadounidense.

En primer lugar, una pregunta para reflexionar: si existiera aunque sea una remota posibilidad, ¿dejarías atrás todo lo que tienes en este mundo, para tomar un pasaje sólo de ida a Marte?

Desde hace algún tiempo, la idea de que los seres humanos debemos iniciar la colonización de nuestro sistema solar ha estado cobrando fuerza: la humanidad necesita de intrépidos exploradores dispuestos a ir “a donde ningún hombre ha ido antes”, para asegurar la preservación de nuestra especie. No, éstos ya no sólo son “sueños guajiros“: nuestro planeta ha entrado de lleno en el Antropoceno, una nueva era geológica dominada por el impacto global que las actividades humanas están teniendo sobre los ecosistemas terrestres, que puede traer como consecuencia un colapso ecológico cuyos efectos pueden alcanzar niveles catastróficos en tan sólo tres generaciones. De hecho, se proyecta que durante los próximos cien años, se extinguirá más del 50% de las especies animales y vegetales alrededor del mundo; una situación que ya es denominada como la sexta extinción masiva de la vida en la Tierra. Por ello, ahora más que nunca, la colonización del espacio es un tema relevante, porque además de mantenernos a salvo de la extinción, el proceso mismo para lograrlo puede proporcionarnos los medios y tecnologías necesarias para salvar lo que queda de nuestro mundo… y a nosotros mismos.

Pic: Urban Algae Farm
Prototipo de una granja urbana de algas. El mecanismo de escala completa, de más de 10 metros de longitud, podrá generar el oxígeno equivalente a cuatro hectáreas de bosque y cerca de 150 Kg de biomasa por día, de las cuales 60% son proteínas vegetales que pueden consumirse como alimento. (Fuente: ecologicstudio.com)

Así, durante las últimas dos semanas ocurrieron dos hitos importantes en este respecto. El primero, aunque poco espectacular, se trata del nuevo presupuesto de 19.5 miles de millones de dólares que le será otorgado a la agencia espacial estadounidense para 2017, el cual será independiente del presidente electo en las próximas elecciones de Noviembre:

Cada vez que se tiene un cambio en la administración, hemos visto el caos causado por la cancelación de los programas de mayor importancia: ya sea la cancelación del programa Constelación; ya sea la cancelación del transbordador espacial, el impacto en términos de puestos de trabajo perdidos, el impacto en términos de dinero desperdiciado, ha sido significativo.

Y [este proyecto de ley] va a encaminar a la NASA, no sólo a continuar con el desarrollo del Sistema de Lanzamiento Espacial [SLS] y Orión, sino también considerará a la exploración humana de Marte como un objetivo estatutario, soportado por el Congreso y el presidente.

Bipartisan Cruz-Nelson NASA Reauthorization Bill Unanimously Passed by Senate Commerce Committee. Press Office. (Official homepage of Senator Ted Cruz of Texas, Sep. 21, 2016).

El proyecto de ley exige a la NASA como objetivo primordial, colocar a un ser humano en la superficie de Marte dentro de los próximos 25 años, por lo que si éste es aprobado por el senado estadounidense, los Estados Unidos habrán dado un gran paso para conquistar “la última frontera”.

Haciendo de los humanos una especie multiplanetaria

En 2002, el genio, inventor y empresario sudafricano Elon Musk fundó la compañía aeroespacial SpaceX, con el objetivo de mejorar el coste y fiabilidad de los viajes espaciales. Para sorpresa de muchos, Musk declaró en 2011 que la visión a largo plazo de SpaceX es el desarrollo de tecnologías y medios necesarios para la colonización de Marte. Aunque en un inicio este objetivo fue considerado una locura, la compañía ha logrado alcanzar los hitos necesarios para que esto se haga realidad: con un precio de US$2,200 para colocar un kilogramo de carga en la órbita baja terrestre (40% menos que su competidor más cercano), SpaceX ha puesto a la industria aeroespacial en jaque: es tal la disrupción causada en el mercado, que la competencia se enfrenta a una importante reestructuración o la quiebra. A este ritmo, si el costo ofertado alcanza un monto menor a US$500 por kilogramo, finalmente será posible colocar estaciones espaciales privadas en órbita, comenzar la explotación minera de la Luna y establecer puestos de avanzada en Marte.

Es así como el Martes pasado, durante el 67º Congreso Astronáutico Internacional, llevado a cabo en la ciudad mexicana de Guadalajara, Musk reveló cómo planea llevar un millón (!) de colonos a Marte durante las próximas décadas. En una conferencia magistral, apropiadamente titulada “Haciendo de los humanos una especie multiplanetaria”, Musk presentó su plan para iniciar la colonización del planeta rojo, tan pronto como el 2024:


El fundador y CEO de SpaceX, Elon Musk, develó el Sistema de Transporte Interplanetario (ITS) que nos llevará a Marte. Para lograrlo, Musk busca combinar el cohete más poderoso jamás construido – que posee cuatro veces la potencia del Saturno V que nos llevó a la Luna – con una nave espacial diseñada para llevar hasta 100 personas por vuelo. (Fuente: treehugger.com)

Por razones de disminución de costos, el transporte sería bidireccional y reutilizable, por lo que Musk planea construir una planta generadora de combustible en Marte, usando el dióxido de carbono y hielo encontrados en la atmósfera y subsuelo marcianos, para generar el metano y oxígeno utilizados por el ITS durante el viaje de regreso. Si todo resulta de acuerdo al plan, el ITS permitirá a la humanidad establecer una colonia permanente y autosuficiente en Marte dentro de los próximos 40 a 100 años, mediante viajes con una duración de 80 a 120 días y un costo de transportación de US$200,000 por persona.

Hola… Tierra llamando a Musk

Sin embargo, por el bien del argumento, Musk tiene una solución extraordinaria para resolver un problema que, si bien no es trivial, es sólo uno de múltiples obstáculos que es necesario abordar para establecer una colonia permanente en Marte. Usando la metáfora de la conquista de América, SpaceX nos está vendiendo la mejor versión de La Niña, La Pinta y La Santa María, cuando no tenemos ni idea de cómo construir un asentamiento en el “Nuevo Mundo”, o cómo podremos sobrevivir una vez que lleguemos allí: hasta la fecha, nadie ha propuesto soluciones integrales que incluyan el suministro continuo de oxígeno, agua, energía, calor y refugio para toda la colonia, quedando sólo en conceptos artísticos o diseños y prototipos muy rudimentarios. Ya que Musk es serio, es esencial disponer de todas estas tecnologías, plenamente desarrolladas, dentro de los próximos 10 años. Así, pronto tendremos los medios para llegar hasta ahí, pero de momento toda la tecnología, necesaria para establecernos permanentemente fuera de la Tierra, sigue permaneciendo inmadura.

Pic: Mars Colony - Screenshot of Videogame 'Sol 0' by Chondrite Games
Si bien existen diseños y conceptos artísticos de hábitats espaciales desde la década de 1950, estas ideas no han sido puestas en práctica, más allá de prototipos sencillos. Si queremos llegar “al infinito y más allá”, es indispensable contar con modelos funcionales, que puedan operar de manera continua por décadas en un medio tan hostil como el espacio exterior, al mismo tiempo que proporcionan soporte vital y comodidad a los futuros colonizadores. En la imagen, una captura de pantalla del videojuego Sol 0, de Chondrite Games. (Fuente: greatbitblog.com)

Por otra parte, para iniciar un esfuerzo significativo de colonización, sería indispensable invertir miles de millones de dólares en transporte, personal y equipo, porque más allá de los materiales de construcción y compuestos volátiles (nitrógeno, hidrógeno y oxígeno), todo lo demás tendría que ser importado. Por lo tanto, todo el equipo de alta tecnología, alimentos, ropa y hasta los utensilios de cocina, tendrían que ser traídos desde la Tierra. Así pues, ¿no sería más práctico iniciar la colonización de nuestro propio satélite natural? Aunque la Luna es menos glamorosa que Marte, ésta posee una gran riqueza de recursos naturales, está mucho más cerca de la Tierra y en última instancia, lo que funcione en la Luna puede servir como prueba de concepto para otros asentamientos a lo largo del sistema solar.

¿Será posible llevar a cabo esta fantástica iniciativa? Ciertamente: tal vez no ocurra en 10 o 15 años como promete Musk, pero eventualmente será realizable. La verdad es que este hombre siempre ha tenido algún as bajo la manga: sin excepción, todas las empresas fundadas por Musk – SpaceX, Hyperloop One, Tesla, SolarCity – han logrado revolucionar sus respectivas industrias. No en vano, la mayoría de los expertos advierten que es muy malo para los negocios apostar en contra de Elon Musk. Sin embargo, éste será un camino arduo y tortuoso, y éste requerirá hacer sacrificios: el propio Musk dice que le gustaría morir en Marte; sólo que no durante el impacto.

h1

Ejemplos de nuestra vida diaria que futuras generaciones jamás conocerán

08/06/2016

Wizdoc [Icon By Buuf]
 Reflexiones.

Querido Pasado: Gracias por todas las lecciones. Querido Futuro: Estoy lista.

— Debra Kay. Autora estadounidense de novelas románticas.

Hace tiempo, publiqué un par de entradas relacionadas a las tecnologías y ejemplos de cultura popular que ya han desaparecido o dejarán de existir en el futuro cercano. Éstos han sido víctimas del avance cultural y tecnológico, que para bien o para mal, han dado lugar a situaciones sociales que hace apenas algunos años habríamos considerado como normales y que hoy por hoy, son vistas con una mezcla de asombro e incomodidad. Pues bien, creo que vale la pena hacer una pequeña actualización, en la que algunos ejemplos de nuestra vida diaria de mediados del 2016 serán vistos por nuestros descendientes – y posiblemente por nosotros mismos también – como encantadores artilugios y costumbres de una era pasada:

• El enchufe de auriculares de 3.5 mm, así como los cables y conectores para laptops, celulares y tablets. Puesto que el enchufe actual impide alcanzar un menor grosor en los teléfonos celulares, Intel busca reemplazar dicho conector mediante el estándar USB-C, mientras Apple hará lo mismo con su conector Lightning. Sin embargo, esto es tan sólo una transición para lo que viene después: dado que los datos pueden transmitirse mediante tecnologías como el Bluetooth, y la carga de la batería puede realizarse por inducción mediante wireless charging, los cables usados actualmente en el mundo móvil, se volverán obsoletos.

• Comer pescados y mariscos. Debido a la creciente contaminación de los océanos, así como la sobreexplotación de las especies comerciales, para el 2055 la pesca mundial habrá disminuido a la tercera parte de la captura realizada en 2016, y representará tan sólo el 22% del pico máximo histórico alcanzado durante 1995.

Pic: World Fish Catch: Current and Projected
Pesca mundial: actual y proyectada.
(Fuentes: Roperld.com y Nature.com)

• Un número telefónico. La mensajería instantánea, así como los smartphones y tecnologías como Voz sobre IP, han hecho cada vez menos necesario recordar un número telefónico. Por lo tanto, en muy poco tiempo los usuarios de los servicios telefónicos y de mensajería serán reconocidos por algún otro método, como el username, en vez de un número telefónico.

• Los controles remotos de TV. Con aplicaciones para smartphone como YouTube Pair, así como televisores con sensores de movimiento, como aquél encontrado en la consola de videojuegos Kinect, se espera que en los próximos años estos controles terminen por desaparecer.

• El enchufe de corriente eléctrica. Teniendo más de una docena de estándares diferentes que dependen del país y región, eventualmente todos los equipos electrónicos reemplazarán sus tomas de corriente actuales por conectores USB. Esto por supuesto, también depende de un mayor ahorro de energía por parte de los electrodomésticos, así como mejoras en el conocido puerto. Por ejemplo, un horno de microondas consume 1,300 Watts, mientras que el USB 3.0 actual tan sólo permite una potencia máxima de 4.5 Watts.

Pic: World Map of Power Plug Types
Mapa mundial con los diferentes enchufes de corriente eléctrica.
(Fuente: easysmart.com)

• Los habanos y cigarrillos. En 1965, 42.4% de la población norteamericana adulta era fumadora. Para 2014, sólo 16.8% mantenía este hábito. En la actualidad, alrededor del 20% de la población mundial permanece enganchada al tabaco, y sólo los países del Medio Oriente, África y China siguen creciendo en número de fumadores. Si esta tendencia se mantiene, para el año 2050 el tabaquismo habrá sido erradicado en los países desarrollados, aunque no será el mismo caso para los países de ingreso medio y bajo, pues pasarán de consumir menos de 100 cigarrillos per capita anuales a más de 1,500 en tan sólo algunas décadas.

• Los antibióticos. Debido al consumo indiscriminado de antibióticos, algunos peligrosos microorganismos, como el Staphylococcus aureus, han adquirido resistencia. De este modo, en el año 2050 vamos a entrar de lleno en la “era post-antibiótica”, en la que las operaciones quirúrgicas de rutina como una cesárea, o tratamientos contra el cáncer como la quimioterapia y la radioterapia, que dependen de los antibióticos para combatir las infecciones, serán demasiado peligrosos para llevarlos a cabo. Esto dará lugar a alrededor de 10.1 millones de muertes al año, convirtiéndose en la primera causa de muerte a nivel mundial; las tasas de mortalidad infantil y materna, así como la esperanza de vida a nivel global, retrocederán a los niveles de 1950.

Causa de muerte
Número de Victimas
Enfermedad Coronaria
7,356,061
Derrame Cerebral
6,670,934
Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica
3,104,330
Neumonía e Influenza
3,051,988
Cánceres de Pulmón
1,599,557
VIH / SIDA
1,533,760
Enfermedades Diarreicas
1,497,724
Diabetes Mellitus
1,497,371
Accidentes de tráfico
1,254,526
Hipertensión
1,141,205
Las 10 causas principales de muerte alrededor del mundo, 2012. Si agregamos los 10.1 millones adicionales de muertes debido a infecciones no tratables – en la actualidad, 700,000 muertes ocurren debido a este problema – tenemos una auténtica receta para el desastre. (Fuente: Organización Mundial de la Salud)

• El automóvil con motor de combustión interna, transmisión manual y conducido por un ser humano. Gracias a una fuerte disminución de costos debida a los avances en el diseño y manufactura de los automóviles eléctricos, en algunos años éstos estarán al alcance de todos. Asimismo, gracias a la eficiencia de las transmisiones automáticas, tan sólo 3% de los automóviles vendidos en la actualidad poseen una transmisión manual; más pronto de lo que se cree, ésta será cosa del pasado. Finalmente, se estima que para el 2020 los vehículos serán lo suficientemente avanzados como para manejarse a sí mismos; esto no significa que el usuario jamás tendrá que conducir, pero entre 70 y 80% del tiempo, la conducción del automóvil será completamente automática.

• Alumbrado público ámbar. Gracias a un ahorro energético de más del 60% y una vida útil de hasta 15 años, las luces LED, han comenzado a desplazar a las lámparas de vapor de sodio y su característico color ámbar. Como resultado, el paisaje nocturno de muchas ciudades alrededor del mundo está cambiando drásticamente, ya que en vez del familiar color naranja, las calles tienen un intenso blanquiazul que no es del todo agradable, ya que se ven como “luces de la prisión”; otro efecto de este cambio es la contaminación lumínica, que se incrementa allí donde existe una alta densidad de este tipo de alumbrado.

Pic: Street Lights: Sodium Vapor vs. LED
Alumbrado público: vapor de sodio (izquierda) vs. luces LED (derecha).
(Fuente: bradleystokejournal.co.uk)

• El café y el chocolate. Debido al calentamiento global, la mayoría de las regiones productoras de café y cacao, que se concentran en las regiones tropicales de África, serán demasiado calientes y secas como para seguir sembrando estos cultivos. Se estima que para el año 2080, la variedad arábica del café estará casi extinta, mientras que la producción de café robusta habrá disminuido al 20-30% de los niveles producidos en 2016. En cuanto al chocolate, éste seguirá el mismo patrón, convirtiéndose en un artículo de lujo para la siguiente generación.

Es así como las tendencias que dan forma a lo bueno, lo malo y lo feo del futuro tendrán una influencia directa sobre nuestra vida diaria. En la actualidad, estamos viviendo un importante cambio social y económico debido a un incremento en la inestabilidad política, nuevos patrones de migración, violencia, y el cambio climático, que parece estarse acelerando. Sin embargo, tenemos que confiar en que el surgimiento de nuevas tecnologías salidas de la Cuarta Revolución Industrial nos ayudarán a mitigar los efectos negativos, a la vez que potencian los efectos positivos, de los eventos que moldearán las décadas por venir.

h1

Las acciones que más han hecho por frenar el cambio climático

10/03/2014

Eco [Icon By Buuf]  Ecología y cambio climático.

Si queremos resolver el calentamiento global, así como los demás problemas ambientales asociados a nuestro continuo afán de quemar nuestros valiosos combustibles fósiles, debemos aprender a utilizar nuestros recursos de forma más inteligente, dejar nuestra adicción y comenzar a explotar las fuentes de energía que tienen un impacto menos negativo.

David Suzuki (n. 1936). Académico, locutor, científico y activista medioambiental Canadiense.

Ya no existe duda de que el calentamiento global es real y es el resultado de las actividades del ser humano. Hoy por hoy estamos llegando al punto en que si no cambiamos radicalmente nuestro rumbo, tal vez en una o dos generaciones ya no haya nada qué salvar. Sin embargo, la pregunta del millón que muchos gobiernos se han hecho desde hace algún tiempo es ¿cómo, a nivel nacional o global, es posible reducir las emisiones de gases de invernadero, y de entre todas las posibles políticas que se pueden adoptar, cuáles son las que mejores resultados ofrecen?

La semana pasada, el diario Británico The Economist publicó un artículo en el que se hizo esta misma pregunta. Los resultados son muy interesantes:

Pic: Emission reductions by policies/actions, billion tons CO2 equivalent ~ The Economist


Políticas medioambientales implementadas durante los últimos 25 años y el impacto anual en emisiones de CO2 equivalentes, en miles de millones de toneladas. Para darnos una idea, las emisiones anuales de los estados Unidos para 2010 fueron de 5,430 millones de toneladas – un poco menos de las emisiones que han sido evitadas por el Protocolo de Montreal durante un año cualquiera. (Fuente: economist.com)

Sin importar desde dónde lo veamos, el Protocolo de Montreal nos ha salvado de muchos escenarios del Día del Juicio, evitando no sólo la destrucción de nuestra capa de ozono, sino también una cantidad de emisiones equivalentes a las de los Estados Unidos (5,430 millones de toneladas de CO2 durante 2010) por cada año que ha estado operando. Por otro lado, el uso de energías renovables centralizadas como la nuclear e hidroeléctrica son aquellas acciones que mayor beneficio han aportado a nuestro mundo.

Uno de los elementos más controversiales de la lista es la política de un hijo único establecida por China desde 1978. Aunque ésta ha sido acusada de fomentar violaciones a los derechos humanos y está plagada de consecuencias no deseadas desde el punto de vista socioeconómico, la realidad es que si no se hubiese implementado dicha política, la población China habría crecido de tal manera (400 millones de personas de acuerdo al gobierno Chino) que hoy por hoy representaría un desastre no solo para la salud de la Tierra, sino que significaría una mortal bomba de tiempo que pudo haber puesto en peligro la propia existencia de aquél país Asiático – China no es una sociedad homogénea, sino que es una nación compuesta por cientos de grupos étnicos que han sido apaciguados debido a un extraordinario crecimiento económico y la continua mano dura de Pekín. Con 400 millones de bocas extra qué alimentar, vestir y controlar, los dirigentes Chinos habrían enfrentado su peor pesadilla: un colapso parecido al de la Unión Soviética de 1991.

Pero no todo es ingeniería social o energía alternativa. Acciones más simples, como la prevención de la deforestación en países con una gran biodiversidad como Brasil e India han prevenido emisiones equivalentes a 577 millones de toneladas de bióxido de carbono por año: la misma cantidad que un país en desarrollo como Irán (571 millones de toneladas) emite anualmente. De acuerdo al estudio, la disminución en la deforestación de países tropicales ha permitido que la tala de bosques y su posterior conversión a tierras de cultivo ahora tan sólo represente un 11% de las emisiones mundiales de gases de invernadero; mucho menos de lo que figuraba hace 20 años.

Finalmente, estándares de eficiencia energética y emisiones de vehículos, así como tratados que promueven el desarrollo sustentable en países del tercer mundo han tenido contribuciones pequeñas pero significativas, que sumadas dan alrededor de 1,104 millones de toneladas, equivalentes a las de digamos, Japón (1,170 millones de toneladas).

Hacia el futuro

Algunas de las mejores opciones para contrarrestar el calentamiento global incluyen la conservación o regeneración de los bosques, así como la captura de carbono y su posterior almacenamiento en forma de carbonatos. Aunque de momento un proyecto de geoingeniería no se encuentra en el horizonte inmediato, sí se están formulando políticas de aquí al 2020 que busquen la conservación de los bosques tropicales, así como mayor eficiencia energética en inmuebles, electrodomésticos y vehículos. Asimismo, se busca seguir fomentando entre los países del tercer mundo un modelo sustentable de desarrollo; con estas políticas, se estarían eliminando mínimamente 3,500 millones de toneladas de CO2, equivalentes a las emisiones de toda la Unión Europea. En el mejor de los casos, se podrían eliminar hasta 7,150 millones de toneladas, que representan las emisiones de toda Europa y Asia Central:

Pic: Policies with highest impact on climate change mitigation in 2020 ~ The Economist


Políticas para la mitigación del cambio climático en el 2020, con su posible impacto mínimo y máximo anual en emisiones de CO2 equivalentes, en miles de millones de toneladas. (Fuente: economist.com)

Aunque hay esperanza en el futuro, la realidad es que todas estas políticas pueden no ser suficientes si el crecimiento de gases de invernadero sigue aumentando al ritmo presente. Algunos de los problemas que ya se están presentando en diversas regiones del mundo debido al cambio climático se resumen a continuación:

• Norteamérica. Disminución de la capa de nieve en las Montañas Rocosas; 5-20% de aumento en los rendimientos de la agricultura de secano en algunas regiones; aumento en la frecuencia, intensidad y duración de las oleadas de calor en las ciudades que actualmente las experimentan (por ejemplo, la sequía que ha venido azotando a los Estados Unidos desde hace un par de años).

• América Latina. Sustitución gradual de los bosques tropicales por sabanas en el este de la Amazonia; riesgo de pérdida de biodiversidad significativa a través de la extinción de especies en muchas áreas tropicales, incluyendo México, Brasil y Centroamérica; cambios significativos en la disponibilidad de agua para el consumo humano, la agricultura y la generación de energía.

• Europa. Aumento del riesgo por inundaciones repentinas en el interior; inundaciones costeras más frecuentes e incremento de la erosión por tormentas y aumento del nivel del mar; retroceso de los glaciares en las zonas montañosas; reducción en la cubierta de nieve y el turismo de invierno; extensas pérdidas en la biodiversidad; reducción en la productividad de los cultivos localizados en Europa Meridional (Portugal, España, Italia, Turquía).

• África. Para el año 2020, se proyecta que entre 75 y 250 millones de personas estén expuestas a una mayor falta de agua; el rendimiento de la agricultura de secano podría reducirse hasta en un 50% en algunas regiones para el año 2020; la producción agrícola, incluyendo el acceso a los alimentos, puede verse seriamente comprometida.

• Asia. Se prevé una disminución en la disponibilidad de agua potable en el centro, sur, este y sudeste de Asia para la década de 2050; las zonas costeras estarán en riesgo debido al aumento de las inundaciones; incremento en la tasa de mortandad por enfermedades asociadas a las inundaciones y las sequías que se espera aumenten en algunas regiones.

En fin, esperemos que durante los próximos años continúe la inversión en renovables y eficiencia energética, para que podamos disminuir nuestra huella ecológica: usando construcciones y electrodomésticos con bajo consumo de energía; autos y transporte público híbridos que permitan ciudades más limpias e industria que reduzca el consumo de nuestros recursos naturales. Muchas de estas tecnologías ya existen y algunos países ya están haciendo su parte en tareas de mitigación, pero es necesario redoblar esfuerzos. Recordemos que vienen tiempos difíciles, como resultado de apenas 2°C adicionales de temperatura. Un escenario con 6°C o más, es sencillamente, dantesco: la última vez que ocurrió algo parecido, hace unos 250 millones de años, el 95% de todas las especies del planeta se extinguió – de hecho, fue tal la devastación, que por algún tiempo los únicos habitantes de la superficie terrestre eran hongos que se alimentaban de las enormes cantidades de animales y plantas muertos alrededor del planeta. La vida pudo recuperarse, pero le tomó casi 10 millones de años en alcanzar algún sentido de “normalidad”. No por nada se le conoce formalmente como La Gran Mortandad.

h1

¡Pollos en la Matrix!

02/29/2012

Scibook [Icon By Buuf]  Ciencia y Tecnología.

Morfeo: ¿Qué es la Matrix? Control. La Matrix es un mundo generado por computadora, construido para mantenernos bajo control con el fin de convertir a un ser humano en esto.

[Morfeo sostiene una Duracell]

Neo: No, no puedo creerlo. No es posible.

Morfeo: No dije que fuera fácil, Neo. Sólo dije que sería la verdad.

The Matrix (1999).

Hace tiempo comentaba en un post que al ritmo con que estamos consumiendo nuestros recursos naturales, en tan sólo 18 años – menos de una generación – necesitaremos dos planetas como la Tierra para proveer los suministros que requerimos, incluyendo agua, alimentos y reabsorción de emisiones tóxicas.

De continuar esta tendencia, muchos procesos naturales estarán agotados para el 2065, por lo que tendremos que depender de soluciones que hoy en día, nos pueden parecer ciertamente, espantosas:

Farming the Unconscious ~ Adre Ford @ naturoids.org

Un espeluznante ejemplo de lo que está por venir: granjas verticales de pollos descerebrados y sin patas, conectados a un dispositivo automático para su producción en masa. (Fuente: naturoids.org)

Aunque se ve perturbador, este “árbol de pollos” está pensado en la producción masiva de alto rendimiento, minimizando espacio y recursos:

Mientras el tronco cerebral esté intacto, las funciones homeostáticas del pollo seguirán funcionando. Al quitar la corteza cerebral, sus percepciones sensoriales se eliminan. Puede ser producido en una condición de mayor densidad permaneciendo vivo e inconsciente.

Las patas también se eliminarán, así el cuerpo del pollo puede ser envasado en un volumen más denso.

Alimentos, agua y aire se envían a través de una red arterial y los excrementos se retiran de la misma manera. Alrededor de 1,000 pollos serán embalados en cada “hoja”, que forma parte de un sistema móvil y productivo.

Los músculos necesitarán ejercicio para crecer; esto puede lograrse físicamente al crear una resistencia, o de acuerdo a la propuesta, usando choques eléctricos como la producción de carne “in-vitro”.

— André Ford, naturoids.org

Y aún así, parece que éste es el tratamiento más humano que se le podría dar a estos animales, ya que hoy por hoy, las vidas de los pollos de engorda son terribles: amontonados por millares, son estimulados mediante diversos fármacos para tener un crecimiento acelerado a expensas de sus órganos internos – de hecho, una gran cantidad de pollos muere en la granja debido a que sus corazones no aguantan semejante velocidad de crecimiento (ver aquí el video en YouTube). De acuerdo al autor de este dispositivo, aunque una fábrica con pollos descerebrados puede sonar repugnante, el simple hecho de que no estén sufriendo ya es un logro; máxime que la operación de una granja de este tipo sería mucho más eficiente que las existentes en la actualidad, pues alcanzaría una densidad de 11.7 pollos por metro cúbico contra los 3.2 conseguidos en el presente.

Algunos sitios como Wired han notado la similitud entre éste método y las cápsulas de la famosa película The Matrix (1999) donde humanos alimentados mediante tubos, dormían plácidamente en líquido amniótico mientras se les usaba como fuente de energía. Sin embargo, “las similitudes están patentes, aunque en The Matrix la especie dominante era lo suficientemente bondadosa como para proporcionar a las sub-especies una realidad alterna, que era mucho mejor que el mundo post-apocalíptico ‘real’. Este fue un gesto amable por parte de ‘las máquinas’, pero los pollos en este sistema difícilmente serían partícipes de un accesorio tan lujoso como éste en una solución ya de por si bastante compleja, especialmente en estos tiempos de austeridad.”

Con cada vez más presiones para minimizar el desperdicio de recursos, puede que sea necesario llegar a extremos como éste. Muchos dirán que un sistema así es anti-natural, pero recordemos que a todos nos gusta el bistec; sólo que a nadie le gusta conocer a la vaca. Como conclusión, el mismo autor nos da el motivo principal del proyecto:

Una débil pieza de lógica que los omnívoros utilizan para justificar nuestra elección de dieta es que nuestra inteligencia superior y una mayor capacidad de comprender el mundo validan nuestra posición en el tope de la cadena alimenticia. Así que, por el bien del argumento, si nuestro planeta fuera ocupado por una especie más inteligente que la nuestra, ¿cuál sería nuestro argumento para no ser comidos? Si eres un consumidor de carne, puede que no tengas un argumento, o si lo tuvieras, correrías el riesgo de ser un hipócrita. Entonces tienes que preguntarte, ¿cómo te gustaría ser cosechado?

— André Ford, Farming the Unconscious. we-make-money-not-art.com

Terribles pensamientos en verdad.

h1

El calentamiento global y las rutas marítimas árticas

11/29/2011

Eco [Icon By Buuf]  Ecología y cambio climático.

Puedes discutir con la ciencia del cambio climático, pero no puedes discutir con el dinero.

La Ruta Marítima del Norte y el Paso del Noroeste son dos rutas de navegación que atraviesan los límites del Océano Ártico para alcanzar el Pacífico desde el Atlántico y viceversa. Estas rutas eran recorridas durante el verano para enviar cargamentos entre la región Asia-Pacífico y Europa sin la necesidad de pasar por el Canal de Suez o el Canal de Panamá, pero tenían un pequeño inconveniente: hasta hace algunos años, dichas rutas se encontraban cubiertas casi todo el año por grandes bloques de hielo, lo que hacía el envío de mercancías algo lento y costoso pues era necesario utilizar rompehielos para despejar hielo de hasta seis metros de grosor durante la travesía.

Ruta Marítima del Norte + Paso por el Canal de Suez

La Ruta Marítima del Norte (azul) y la ruta convencional (rojo) que atraviesa el Canal de Suez en Egipto y el conflictivo Medio Oriente. (Fuente: Wikipedia)

Sin embargo, a partir del verano de 2007, el hielo se contrajo permitiendo por primera vez, desde que se tiene memoria, navegar dicha ruta en cualquier época del año sin necesidad de contar con un rompehielos. Esto ha alarmado a los científicos relacionados al cambio climático, ya que estudios realizados por la marina norteamericana habían pronosticando que esto no pasaría sino hasta julio del 2012. Es decir, el deshielo se adelantó por casi cinco años de acuerdo a los modelos climáticos de aquél entonces. Esto también provoca pánico entre los ecologistas, ya que una de las zonas con mayor potencial de extracción de combustibles fósiles es precisamente, el Ártico. Con menos hielo del cual preocuparse, existe la posibilidad de un boom petrolero que acentúe aún más los problemas derivados del cambio climático, destruyendo de paso la ecología local gracias a irresponsables prácticas de explotación.

Densidad del hielo en el Polo Norte

Densidad del hielo en el polo norte. La línea amarilla marca el límite original (1979-2000) del hielo en verano. (Fuente: The Guardian)

Sin embargo, no todo son malas noticias. El hecho de que las rutas árticas finalmente se encuentren abiertas ha derivado en algunos beneficios, tanto económicos como paradójicamente, ambientales:

• Sin la necesidad de pasar por el cuerno de África o el sureste de Asia, muchas compañías navieras se ahorran costos de protección, seguros contra robo e indemnizaciones causadas por la extensa piratería llevada a cabo en las costas de Somalia así como el estrecho de Malaca, localizado entre Singapur, Malasia e Indonesia.

• El gasto en combustible y emisiones de CO2 disminuye en casi 30% (1,000 toneladas de diesel menos por viaje) debido a que la distancia recorrida es mucho menor. Aunque por precaución todavía es necesario escoltar a los barcos cargueros con rompehielos, Rusia está buscando la manera de invertir en una flota de rompehielos nucleares. Esto significa menores emisiones y a la larga una mejora en el ambiente global, ya que el comercio entre China y la Unión Europea inyecta en la atmósfera un aproximado de 622 millones de toneladas de bióxido de carbono, o casi la misma cantidad de emisiones generadas por el Reino Unido y Grecia juntos.

• El país que se lleva el mayor beneficio por el deshielo es Rusia, ya que muchos de sus puertos en el Ártico podrán permanecer abiertos al comercio durante la mayor parte del año, facilitando también un mejor acceso a las vastas reservas de recursos naturales que poseen en Siberia Occidental. Finalmente, el gobierno ruso requiere a los barcos que cruzan sus costas en el Ártico una pequeña cuota y que vayan acompañados de un rompehielos de su propia flota comercial, asegurando un ingreso extra para dicha potencia.

Impacto humano en el Ártico hacia 2032 – escenario enfocado en el desarrollo económico

Impacto humano en el Ártico hacia 2032 – escenario enfocado en el desarrollo económico. A causa de un mayor acceso a sus recursos naturales, muchas áreas hoy consideradas prístinas serán afectadas en mayor o menor medida por la acción del hombre. Se estima que para el 2050, el 80% del Ártico habrá sido colonizado o explotado de alguna forma (Fuente: Programa Ambiental de las Naciones Unidas – UNEP)

Ante un mayor movimiento de carga se incrementan las probabilidades de un desastre como el del Exxon Valdez de hace algunas décadas o el del Deepwater Horizon del año pasado. Por ello, algunas organizaciones ecológicas proponen que las compañías operando en esta región aporten a un fondo de emergencia “asegurando la rehabilitación del ambiente y capacidad para realizar una acción urgente”. Aunque del plato a la boca se cae la sopa, ya se están dando los primeros pasos para proteger a la ecología del Ártico ante la amenaza que representan las actividades humanas. Como ejemplo, en 2009 los Estados Unidos promulgaron una ley que prohíbe la pesca industrial en sus territorios al norte del estrecho de Bering. Faltaría que Canadá, Rusia o Groenlandia se adhieran a leyes parecidas, aunque esto es tan sólo el comienzo.

¿A dónde nos lleva todo esto? Conforme aumente el calentamiento global, muchas naciones verán golpeadas sus economías, e incluso hay otras tantas que enfrentan el serio riesgo de desaparecer por completo. Sin embargo, otros países pueden encontrar un fuerte crecimiento económico mientras a los demás nos carga el payaso. Como dice el proverbio chino: la crisis es una oportunidad, aunque claro está, esto sólo es cierto para los más vivos.

h1

Un pequeño avance de los renovables en México

02/28/2011

Eco [Icon By Buuf]  Ecología y cambio climático.

Todos sabemos que México no es de los primeros países que nos vienen a la mente cuando hablamos de “energía renovable”. Sin embargo, resulta que una gran parte de la generación de electricidad del país proviene de hidroeléctricas como Chicoacén (2,400 MW) o El Infiernillo (1,040 MW), otro tanto de geotérmicas como Cerro Prieto (720 MW) o Los Azufres (193 MW) y existe una buena cantidad de generadores solares o eólicos a lo largo y ancho del país (90 MW). De esta manera, plantas de energía renovable están proveyendo cerca del 14.32% de la producción eléctrica nacional, quedando México en el lugar 15 del ranking mundial de países con mayor porcentaje de uso de fuentes renovables. Y esto es muy importante, pues con apenas 8 años más para que se acaben las reservas mexicanas de hidrocarburos, es indispensable actuar ya para sobrevivir al ocaso del petróleo que se está dejando venir.

Así es como me topé con el blog profesional cleantechies.com, que publica de manera periódica noticias relacionadas a tecnologías renovables. El post que me llamó la atención en este sitio se llama Top Ten más destacado de tecnologías limpias en México (Top Ten Highlights of Cleantech in Mexico). Ahí comentan que en nuestro país se están dando de forma importante iniciativas gubernamentales y privadas para disminuir la dependencia hacia los combustibles fósiles: desde 2005 se han aprobado varios proyectos de energía renovable y actualmente ya se exporta energía geotérmica a California y Belice; se espera completar en un futuro próximo un acuerdo parecido con Guatemala y en suelo mexicano ya existen varias plantas de manufactura de turbinas eólicas así como de paneles fotovoltaicos. Por otro lado, ya existen varios acuerdos, proyectos o marcos legales cuyo común denominador es el de implementar soluciones energéticas a través de fuentes renovables, especialmente para las comunidades más marginadas y que pueden ser muy vulnerables ante la volatilidad en los precios de combustibles fósiles.

Solar @ Sonora

Jesús Yáñez, un ejidatario de San Pedro Tonibabi en Sonora, México, se encuentra al lado del sistema fotovoltaico de bombeo de agua del que él es responsable para su operación y mantenimiento. (Fuente: Sandia National Laboratories)

Esto nos da una idea de que si bien falta muchísimo por hacer y seguramente no tendremos suficiente tiempo para llegar cómodos al fin del petróleo, ya se está haciendo un esfuerzo al respecto.

h1

Las falacias de la “superpoblación”

06/28/2010

Eco [Icon By Buuf]  Ecología y cambio climático

No quiero hablar de la superpoblación o control de la natalidad, pues creo que la educación es la manera de dar un nuevo impulso a la cuestión de la pobreza.

Harri Holkeri, político y consejero de estado finlandés.

Desde los 1970’s la humanidad ha excedido la capacidad de abastecimiento o regeneración de recursos naturales que puede proporcionarnos nuestro planeta. A diferencia de lo que muchos "pro ecologistas" argumentan, este problema no ha surgido debido a la sobrepoblación, sino al excesivo desperdicio, sobreexplotación con fines de lucro y pobre o nula planeación al extraer estos recursos. Por ejemplo, Bangladesh (162 millones de habitantes con una densidad de 1,127 personas por km2) es una nación "superpoblada" con un impacto ecológico veinte veces menor que la de los Emiratos Árabes Unidos (4.6 millones y una densidad de apenas 55 personas por km2). Cabe destacar que mientras Bangladesh sufre de una enorme deforestación y contaminación de sus acuíferos, los Emiratos Árabes Unidos son un país desértico cuya agua potable es obtenida mediante plantas desalinizadoras alimentadas con petróleo.

¿Cómo medimos la huella ecológica?

La organización no gubernamental Global Footprint Network (GFN) ha desarrollado una métrica en base a la cual podemos medir la huella ecológica de cada región, país o individuo. Ésta se basa en el número de hectáreas (10×10 metros = 10,000 m2) necesarias por cada persona para satisfacer sus necesidades de supervivencia, incluyendo la eliminación de sustancias tóxicas. De acuerdo a esta métrica, 2.1 hectáreas (un cuadrado de 145 metros de lado) por cada hombre, mujer y niño en el mundo son el tamaño ideal y ecológicamente sustentable que deberíamos gozar teniendo una buena calidad de vida.

Así entonces, existen países que prácticamente no consumen "espacio vital" ya sea por lo pobres que son (Angola), porque son relativamente desperdiciados pero tienen la suerte de poseer una gran riqueza natural (Bolivia) o simplemente tienen tanto territorio que pueden cubrir el excedente de uso (Canadá):

País Capacidad
Ha/habitante
Consumo
Ha/habitante
Saldo
Angola 3.36 0.95 2.41
Bolivia 19.33 2.41 16.92
Canadá 17.08 5.76 11.32

Por otro lado, existen países cuyos territorios tienen tan pocos recursos que deben importar todo del exterior (Corea del Norte), tienen una pésima administración de sus recursos naturales (México) o de plano aunque tienen muchos recursos naturales, son muy avorazados y se "queman" nuestra biosfera gracias a un consumismo sin control (Estados Unidos):

País Capacidad
Ha/habitante
Consumo
Ha/habitante
Saldo
Corea del Norte 0.56 1.40 -0.84
México 1.70 3.25 -1.55
Estados Unidos 4.43 9.02 -4.59

¿A dónde nos lleva todo esto? A dos reflexiones:

  • Primero que actualmente, a nivel mundial, tenemos un déficit de 0.78 hectáreas por persona y nos estamos comiendo el equivalente a 1.4 Tierras. Esto significa que a nuestro planeta le toma un año y cinco meses regenerar el agua y alimentos así como reabsorber las emisiones tóxicas que producimos a lo largo de un año; de seguir la actual tendencia, para finales del 2030 requeriremos dos planetas Tierra para continuar con nuestros estilos de vida. Esto ya está resultando en los problemas que todos conocemos, incluyendo disminución de recursos naturales, más contaminación y por supuesto, un incremento en conflictos armados por los recursos restantes.

  • Segundo y más importante, que la "sobrepoblación" no es la culpable de estos problemas. En efecto, a nivel local la mayoría de los países no tienen la capacidad de soportar el número de habitantes que posee, pero esto se contrarresta con el uso de "hectáreas globales" de otros países mediante comercio exterior, logrando un equilibrio entre capacidad y consumo. Por ejemplo, México debería tener un máximo de población de 55 millones de habitantes de manera sostenible – actualmente somos casi 112 millones – sin embargo debido a la enorme importación de alimentos provenientes de Canadá y los Estados Unidos, se mantiene la población Mexicana en sus actuales números. Una de las propuestas del GFN es que todos los países en desarrollo podemos alcanzar un índice de desarrollo humano de alrededor de 0.8, equivalente al de Latinoamérica, sin gastar tantos recursos naturales. ¿Como es eso posible? Disminuyendo nuestra "huella de carbono".

Huella Ecológica por persona, 1961-2006

Huella ecológica por persona, 1961-2006. Lo que está aumentando nuestra "insostenibilidad" no es la sobrepoblación, pues se vería como un incremento exagerado en el área de cultivo, pesca o pastizales para la ganadería; el problema viene del incremento en nuestras emisiones de gases de invernadero. (Fuente: Ecological footprint Atlas, 2009)

Volviéndose "Carbón Neutral" a nivel global

Cada vez que consumimos energía o productos generados a partir de combustibles fósiles, estamos utilizando muchísimos recursos a la vez que agregamos bióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero a la atmósfera. Por ejemplo, los procesos necesarios para refinar un barril de petróleo crudo (159 litros) requieren de 7,000 litros de agua, generando al mismo tiempo 28.6 kilogramos de CO2, sin contar los gases que saldrán de la quema de los combustibles resultantes del proceso de refinación. Aunque algunos gobiernos siguen empecinados en poner por delante su "desarrollo" a costa del medio ambiente, se siguen buscando alternativas en caso de ser necesario combatir de manera extrema el calentamiento global. Por ejemplo, la Royal Society del Reino Unido – equivalente a la Fundación Nacional para las Ciencias de Estados Unidos – publicó hace un tiempo un análisis serio relacionado a técnicas de geoingeniería necesarias para combatir el calentamiento global, que incluye una gráfica que muestra efectividad, costos, tiempos y peligrosidad:

Analisis de tecnicas de geoingenieria

Análisis comparativo de técnicas de geoingeniería. Sobre el eje horizontal, qué tan cara es la solución; sobre el vertical se muestra la efectividad. El tamaño de las esferas indica el tiempo que tardarían en verse los resultados, mientras el color es un indicativo de lo peligrosas que pueden ser las soluciones. En el estudio, "pintar los techos de las casas de blanco" es muy seguro, pero es una solución cara y poco efectiva. Por el contrario, liberar aerosoles que "secuestren" el CO2 es relativamente barato y efectivo, pero es muy peligroso debido a los efectos secundarios, incluyendo la posible destrucción de la capa de ozono. (Fuente: 2020 Science Blog)

De acuerdo al estudio representado en la gráfica, a gran escala existen tres métodos seguros, poco costosos y relativamente efectivos:

  • Captura y almacenamiento de carbono (Carbon Capture and Storage – CCS). Esto es, evitar que las plantas de energía y automóviles generen emisiones de bióxido de carbono, atrapándolo mediante procesos químicos en carbonatos para su posterior almacenamiento en minas o yacimientos petroleros agotados. El problema principal de esta solución es el costo asociado a tener que actualizar los componentes, maquinaria y equipo para este fin.

  • Ciclo combinado de bioenergía con captura y almacenamiento de carbono (Bio-Energy with Carbon Storage – BECS). Donde se utilizarían plantas de energía que quemen biomasa cultivada orgánicamente; una vez que se quema dicha biomasa el carbón vegetal resultante es utilizado como fertilizante. Uno de los contras de la implementación de esta tecnología es el "desperdicio" de tierras empleadas en los cultivos que serán quemados. Sin embargo, el fertilizante generado durante su combustión puede usarse para disminuir la dependencia ante fertilizantes químicos – la mayoría salidos del petróleo y sus derivados – y aumentar la productividad de otros cultivos.

  • Forestación. Básicamente, reforestación de bosques perdidos así como la creación de nuevos bosques donde previamente no existían. Etiopía, México, Turquía y otros tantos países se han ido por este camino, debido a que es la solución más barata de las tres. Esta opción es bastante buena, pero es necesario llevarla a cabo correctamente mientras se realizan en forma paralela planes de concientización de las comunidades rurales afectadas, pues de nada sirve tapar un hoyo si por el otro lado alguien ya está cavando una zanja.

Conclusiones

La sobrepoblación no existe. ¿Sabían que, si todos los seres humanos del planeta (6,800 millones) nos reuniéramos en un único conglomerado urbano con la densidad de población de la Ciudad de México (5,897 hab/km2), sólo ocuparíamos un área un poco mayor a Colombia (1,153,227 km2)? El problema aquí no es cuántos somos sino qué tan bien usamos nuestros recursos. Soy un firme creyente en que la contaminación no es más que un desperdicio de recursos y que conforme mejore nuestra tecnología y administración de ellos, disminuirán nuestros problemas. México es un claro ejemplo de los desequilibrios resultantes de una mala administración: siendo uno de los principales productores de petróleo a nivel mundial, el 63% de los incidentes ambientales reportados en nuestro país se deben al petróleo y sus derivados (gasolinas, combustóleo, diesel). Por otro lado, si se hicieran las inversiones correctas, México podría disminuir hasta en un 42% sus emisiones de CO2, liberando casi 70 millones de hectáreas de "espacio vital" para soportar cómodamente hasta a 22 millones de Mexicanos adicionales, sin aumentar nuestra "huella ecológica" o bien, para mejorar nuestra calidad de vida de manera más sostenible a la de Polonia o Corea del Sur, países que rayan el primermundismo.