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Deepwater Horizon

05/05/2010

World News [Icon By Buuf]  Noticias.

Acerca del derrame de petróleo en el Golfo de México, provocado por la explosión y hundimiento de una plataforma propiedad de British Petroleum: El océano se hará cargo de esto por sí mismo si se le deja solo. [El petróleo] es natural. Tan natural como el agua de mar.”

Rush Limbaugh,
locutor de radio y comentarista conservador estadounidense.
Treehugger.com: Las 7 declaraciones más estúpidas hechas acerca del derrame de petróleo por BP en el Golfo de México.

Hace tres semanas ocurrió lo que podría convertirse en uno de los mayores desastres ecológicos de los últimos tiempos: El 22 de Abril pasado, una explosión de origen indeterminado en la plataforma Deepwater Horizon, localizada en aguas profundas del Golfo de México y propiedad de la compañía petrolera British Petroleum (BP), resultó en un incendio que provocó el hundimiento de la plataforma así como un enorme derrame de petróleo. Diecisiete trabajadores resultaron heridos y once más se encuentran desaparecidos, aunque éstos últimos ya son reportados como fallecidos debido al largo tiempo que ha pasado desde el accidente.

El derrame de petróleo, originado en un pozo submarino a 1,500 metros de profundidad, está descargando en el Golfo de México un aproximado de 5 a 25 mil barriles de petróleo por día, equivalentes a entre 800 mil y 4.2 millones de litros del hidrocarburo. De acuerdo al Wall Street Journal, éste es el peor desastre de este tipo por más de treinta años y se estima que sus repercusiones serán mucho mayores que las del Exxon Valdez de 1989: La Federación Nacional de Vida Salvaje (National Wildlife Federation – NWF) contempla que este accidente resultará en un desastre ecológico sin precedentes, dañando la industria pesquera y turística de la región, así como el hábitat de cientos de especies. Por ejemplo, en un peor escenario, el desastre provocaría la eventual extinción del atún aleta azul en el Golfo de México.

Deepwater Horizon (21/05/2010)

El Deepwater Horizon envuelto en llamas, un día antes de su hundimiento. (Fuente: US Coast Guard)

El 30 de Abril pasado la marea negra llegó a las costas del estado norteamericano de Luisiana, por lo que el gobernador de aquella entidad declaró el estado de emergencia. Otros estados ya están en alerta, incluyendo Florida, Alabama y Mississippi en Estados Unidos así como Veracruz en México, ante la posibilidad de que algo de ese petróleo llegue a sus costas. Incluso el presidente norteamericano Barack Obama se ha presentado en la zona afectada y desde hace tiempo ha estado criticando el silencio y escasos esfuerzos de BP por prevenir el desastre.

Finalmente, el tema del dinero. De acuerdo al periódico británico Sunday Telegraph, es muy probable que BP tenga que pagar la enorme suma de 4,600 millones de dólares por gastos de contención y limpieza del petróleo derramado, así como indemnizaciones millonarias por los 11 trabajadores fallecidos. Todo ello, aunado a que BP no posee un seguro internacional de desastres – es decir, el dinero en limpieza y reparación saldrá de los recursos de BP – está poniendo presión adicional sobre dicha empresa, que podría quebrar debido a los costos del accidente y sus consecuencias.

¿Qué se está haciendo?

Todos sabemos que además del enorme daño ecológico que supone un desastre de esta magnitud, es también una pesadilla de relaciones publicas. Por ello, BP ha desplegado un enorme operativo sobre varios “frentes” para resolver el problema:

• Ingenieros submarinos están buscando la manera de detener la fuga de petróleo proveniente del pozo. Esto se está volviendo muy problemático, pues cuando se hundió la plataforma, el tubo de perforación quedó retorcido y parcialmente enterrado en la boca del pozo. La dificultad de manejar escombros de metal a 1,500 metros de profundidad más las malas condiciones climáticas, están dificultando las labores de reparación, incluso mediante robots semi-autónomos. Por ello, se estima que pueden llevarse desde varias semanas hasta varios meses en ser terminadas.

• En cuanto a lo que ya se derramó, BP se ha propuesto rociar la mancha con unos disolventes químicos que facilitan su dispersión y eventual degradación por microorganismos – de hecho, BP anunció hace poco que adquirió una tercera parte de la provisión mundial para este efecto. Sin embargo, estos disolventes son en sí un problema, pues con frecuencia sólo provocan que el petróleo se disuelva en gotas más pequeñas que tarde o temprano acaban en la cadena alimenticia de los ecosistemas afectados.

• Por otro lado y con la ayuda de la guardia costera norteamericana, BP ha estado colocando unas barreras de contención de plástico que impiden el paso de la mancha. Esto es con el único fin de “contener” el petróleo mientras barcos, con el equipo adecuado, “aspiran” el petróleo antes de que éste llegue a las costas.

• Finalmente, se está aprovechando el apoyo de voluntarios y organizaciones no gubernamentales para realizar la limpieza de aquellas costas y animales que han sido cubiertos por el petróleo. Para no repetir los errores cometidos durante el accidente del Exxon Valdez – como limpiar aves con acetona, dejándolas peor al eliminar los aceites naturales de sus plumas – la Agencia de Protección Ambiental (Environmental Protection Agency – EPA) ha publicado una lista de productos aprobados para este fin.

¿Y qué puede pasar?

Aunque de momento el derrame sólo está afectando las costas de Luisiana, la lentitud con que se están llevando a cabo los trabajos de reparación en el pozo afectado puede desembocar en una tragedia: recordemos que estos eventos han sucedido fuera de la temporada de huracanes (Junio 1 – Noviembre 30). Si por alguna circunstancia no se han tapado las fugas y se llegara a presentar un huracán de mediana intensidad, podría esparcir el petróleo hasta regiones y costas muy alejadas del origen. Aunque en el caso norteamericano no es tan crítico pues el 17% de su industria pesquera reside en el Golfo de México, ya están temiendo un grave impacto en la economía de las regiones afectadas. Por otro lado, para México puede ser un golpe devastador pues el 40% del ingreso pesquero nacional proviene de estas aguas. Finalmente, aunque de menor preocupación para los políticos de Estados Unidos y México, estaría en serio peligro uno de los grandes ecosistemas marinos de ambos países, al afectar a cientos de especies como el mencionado atún de aleta azul, así como el camarón del golfo, ostiones, salmones, atún aleta amarilla, tiburones y muchas otras especies encontradas cerca de las costas y humedales del Golfo de México, incluyendo manatíes, tortugas, delfines, marsopas, ballenas, nutrias, pelícanos y un sinfín de otras aves marinas.

En fin, seguiremos esta historia a ver en qué termina, pues con cada día que pasa aumenta la preocupación de biólogos marinos, economistas y hasta la gente común porque esto puede acabar muy, muy mal.

Actualización: 23/06/2010

Dos meses después del incidente – al parecer causado por una acumulación de metano aunada a la negligente falta de salvaguardas en la plataforma – se han realizado intentos por tapar la fuga mediante diversos procedimientos, incluyendo una campana o domo de hierro, inyección de lodo pesado y cemento. Sin embargo, todos los esfuerzos han sido inútiles y la fuga de petróleo ha persistido, arrojando la impresionante cantidad de 35,000 a 65,000 barriles (o entre 5.6 y 9.6 millones de litros) por día. El vertido de petróleo en el Golfo de México ya es manejado como el tercero peor en la historia y el más grande que haya impactado a la ecología de los Estados Unidos, siendo mínimamente seis veces mayor que el vertido del Exxon Valdes, cuyos efectos siguen presentes, después de 20 años.

¿Qué tan grave es la situación? En el sitio If It Was My Home podemos ver el tamaño del “monstruo”: a través de un mashup creado con Google Maps es posible cambiar la posición de la mancha sobre cualquier lugar del planeta para visualizar la extensión del desastre en “todo su esplendor” y compararla contra la región geográfica de nuestra preferencia. Al 23 de Junio, la mancha es del tamaño de toda la península de Yucatán:

Extension de la mancha de petroleo al 23/06/2010

Extensión de la mancha de petróleo al 23 de Junio de 2010 como producto de la explosión y hundimiento de la plataforma Deepwater Horizon, comparada con la península de Yucatán, México. (Fuente: If It Was My Home)

Si nos queremos ver más internacionales, dicha mancha cubriría casi toda la isla de Irlanda o cerca del 50% de la extensión territorial de Uruguay. Para aquellos que todavía creen que esto es sólo un problema pasajero, recomiendo ver algunas fotos de las consecuencias del accidente. Advertencia: algunas de estas imágenes son ciertamente, desgarradoras (ver aquí, aquí o aquí).

Por otro lado, ya se están armando los trancazos entre el gobierno de los Estados Unidos y la industria petrolera. Por ejemplo, Mister Obama exigió detener cualquier actividad de perforación en altamar durante un plazo de seis meses, en lo que se descubría la causa definitiva del accidente y con el fin de evitar otras explosiones. Sin embargo, el complejo industrial-militar respondió casi inmediatamente, bloqueando dicha moratoria a través de un juez federal porque “… parece asumir que sólo porque una plataforma falló y aunque nadie conoce a ciencia cierta por qué, todas las compañías y plataformas perforando a profundidades mayores a 500 pies representarían de manera universal un peligro inminente.” Claro que, dicho juez posee una importante cantidad de acciones de empresas petroleras. Ooops.

Finalmente, algo para los conspiranoicos de corazón: resulta que si buscamos noticias acerca del derrame, hay que tener cuidado con los resultados que nos aparecen, pues British Petroleum compró “frases completas” en algunos de los buscadores más importantes como Google o Yahoo! por lo que los primeros resultados contienen ligas a sitios llenos de propaganda que minimiza el desastre y sus consecuencias. Algunos twiteros como “Leroy Stick“, han comentado que pareciera que BP está poniendo más esfuerzo en limpiar su imagen que en recoger el batidillo que ha dejado. Por lo pronto, Greenpeace y organizaciones como LogoMyWay han publicado unos excelentes concursos para “renovar” el logotipo de BP, tomando en cuenta las “acertadas” decisiones que han realizado durante los últimos meses:

Extension de la mancha de petroleo al 23/06/2010

Rediseño del logotipo de British Petroleum. Personalmente, mi favorito por lo evocativo del original. (Fuente: LogoMyWay.com)

De momento seguiremos atendiendo los esfuerzos de BP por contener el desastre, que hasta parecieran salidos de un cuento del Coyote y el Correcaminos, pues cada intento de arreglar la fuga ha resultado en tiros por la culata: el último ha consistido en un robot submarino que golpeó un sistema de ventilación de la antigua plataforma, por lo que se tuvo que remover un sello que contenía algo del petróleo. Al removerlo, están dejando escapar más del hidrocarburo al mar. Como comenta Brian Merchant, corresponsal del blog Treehugger: “Si esto no fuera tan catastrófico, casi sonaría cómico. Casi.”

Actualización: 15/07/2011

Exactamente un año después de que se lograra detener de manera permanente la fuga de petróleo del pozo Macondo Prospect, éste ya es considerado como el peor derrame marino en toda la historia, habiendo contaminado el área con la asombrosa cantidad de 6.1 millones de barriles de petróleo crudo, o casi 970 millones de litros del hidrocarburo. Esto por supuesto, implicó pérdidas para todos los involucrados:

• De acuerdo a algunos estimados, las pérdidas económicas en la región debido al derrame oscilan entre los 12 y 30 mil millones de dólares. Las actividades más afectadas fueron la industria pesquera y el turismo. En cuanto al causante de todo esto, BP asumió un gasto de 60 mil millones de dólares para limpiar su batidillo y caídas en ventas entre el 10 y el 40% en territorio estadounidense; en la actualidad se están llevando a cabo varios litigios e investigaciones criminales para designar responsables por el desastre, aunque ya se tiene conocimiento de que BP, Halliburton y Transocean (los administradores de la plataforma, pozo y personal) habían buscado reducir costos incrementando el riesgo de una explosión.

• El derrame es considerado el peor desastre ambiental que haya afectado a los Estados Unidos, veinte veces mayor que el vertido del Exxon Valdez. Se han contabilizado miles de animales muertos, incluyendo tortugas, delfines, peces de diversas especies, moluscos y un sinfín de animales terrestres; sin embargo la mayoría de estos han sido encontrados en las playas de la región afectada, por lo que seguramente la cifra es mucho mayor. Por ejemplo, en febrero del 2011 se encontraron cientos de bebés de delfín muertos en las costas del Golfo de México, siendo un número diez veces mayor que la media, sugiriendo abortos espontáneos debidos al petróleo.

• Las consecuencias a la salud humana también están para llorar: de acuerdo a ciertos estudios llevados a cabo entre el 2010 y el 2011, los productos químicos encontrados en el petróleo y los dispersantes usados para removerlos son causa de una gran cantidad de enfermedades reportadas en las poblaciones a lo largo del Golfo de México. Según estos informes, dichos productos químicos han sido identificados como cancerígenos, mutagénicos y teratogénicos. En marzo del 2011, la NASA encontró que muchos de estos tóxicos habían pasado del agua a la atmósfera, siendo llevados tierra adentro por las lluvias, exponiendo a las poblaciones locales.

Aunque el desastre se considera como “contenido”, los efectos de éste perdurarán por décadas. Los ecosistemas afectados, la economía de las comunidades costeras y en términos generales la salud del Golfo de México estarán muy resentidos durante mucho tiempo. Por desgracia, mientras continúe nuestra alta dependencia por combustibles fósiles, derrames como éste se seguirán dando. Sólo como reflexión, tal vez lo mejor de que se esté acabando el petróleo es que en un futuro no muy lejano, esto ya no sucederá. Pero eso es tema de algún otro post.

One comment

  1. Muy buen reportaje y esperemos que muy pronto logren detener el derrame petrolero aunque representara todo un reto.



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