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Agua a US$230,000 el litro

03/03/2009

Space [Icon By Buuf]  Astronomía: Exploración del espacio.

La NASA habla muy en serio acerca de poner nuevamente gente en la Luna. Sin embargo, no sólo se trata de construir un cohete, meter algunas personas en él y lanzarlo.

— Phil Plait, LCrOSS to impact the Moon, look for water
Bad Astronomy Blog (Discover Magazine Online)
Abr. 10, 2006

La Luna y Marte siempre tendrán un significado especial para cualquier plan de exploración del sistema solar. La primera porque funciona muy bien como plataforma de lanzamiento, laboratorio de pruebas y una extraordinaria fuente de recursos minerales; el segundo porque de entre todos es el planeta más parecido al nuestro, siendo casi una obligación moral llegar a él, pues probablemente nosotros mismos tenemos nuestro origen en Marte.

Sin embargo, para una estancia prolongada fuera de la Tierra es indispensable encontrar agua: de ella dependemos para sobrevivir, con ella realizamos casi todos nuestros procesos industriales y también podemos usarla como fuente de oxígeno para respirar e hidrógeno como combustible.

¿Por qué no llevar nuestra propia agua? Hagamos cuentas:

De acuerdo a drinktap.org, el consumo diario promedio de agua por persona aquí en la Tierra es de aproximadamente 262 litros; esto incluye el regaderazo, lavar la ropa, el WC y otros usos domésticos. Al utilizar sistemas de reciclado de agua, incluyendo la extracción de ésta de los desechos y la humedad ambiental, un astronauta promedio sólo utiliza alrededor de 23 litros de agua al día. Esto significa unos 8,395 litros anuales de agua que tendríamos que llevar en nuestro viaje. Ahora bien, si consideramos la siguiente tabla de costos de transporte:

Destino Costo/Kg de carga (USD)
Estación Espacial Internacional $ 2,900
Superficie lunar $ 15,000
Superficie marciana $ 230,000
Costos por llevar un kilogramo de carga desde la superficie terrestre a los destinos mostrados. (Fuentes: thespacereview.com y googlelunarxprize.org).

Nos daremos cuenta que un astronauta (75 Kg), su equipaje y suministros para un año (400 Kg) más el agua que usará a lo largo de ese tiempo (8,395 Kg) puede costarnos una fortuna: 25.7 millones de dólares para llevar todo a la Estación Espacial Internacional, 133.1 millones para llevarlo a la Luna y 2,040 millones (!) para llevarlo a Marte. Estas cifras se disparan si recordamos que también hay que considerar el viaje de regreso más los costos asociados a la estancia misma…

Por ello tanta insistencia de astrónomos e ingenieros espaciales por descubrir agua: de encontrar yacimientos de ésta, aunque sea en forma de sus componentes atómicos (óxidos e hidruros), nos estamos ahorrando el 95% del costo del transporte o cerca del 45% del costo total de la misión.

El Scarab

El robot Scarab, construido por la Universidad de Carnegie Mellon para la NASA, con la finalidad de realizar búsquedas de agua y otros materiales en la Luna.
(Fuente: Garnegie Mellon University).

Así entonces, en los últimos meses se han estado gestando dos acontecimientos muy importantes con respecto al vital líquido:

• En mayo-junio próximo se lanzará la misión LCrOSS (Lunar CRater Observation and Sensing Satellite – Satélite de observación y detección de cráteres lunares), cuya finalidad es básicamente corroborar la existencia de agua en los cráteres polares de la Luna. Lo emocionante del asunto, es que para lograr esto no serán sutiles: harán estrellar sobre la superficie lunar un "impactador" de 2 toneladas a una velocidad de 2.5 Km por segundo (equivalentes a hacer explotar una tonelada de TNT), observando el gas y detrito resultante. Adicionalmente, en esta misión se incluye el Orbitador de Reconocimiento Lunar (Lunar Reconnaissance Orbiter – LRO) que buscará posibles sitios para futuros alunizajes.

• El ya difunto explorador Phoenix, cuyo aterrizaje en Marte el pasado 25 de mayo del 2008 anuncié aquí mismo, permitió descubrir 1) la caída de nieve en Marte, 2) que el suelo marciano contiene una gran cantidad de carbonato de calcio – un mineral que normalmente se forma gracias a la existencia de agua – y más importante 3) debajo de la superficie existen los restos de un gran océano de agua congelado. Todo esto permitió confirmar que durante la existencia temprana de Marte, existían océanos de agua líquida y posiblemente, vida.

Conclusiones

La posibilidad de bases permanentes en otros planetas depende prácticamente de encontrar depósitos de agua. Marte los tiene y estamos a la espera de confirmar su presencia en los cráteres de los polos lunares. Y aunque se están buscando mejoras en el costo del transporte, parece que tendremos que esperar un poco (no más de 10 años) para alcanzar la capacidad tecnológica y poder "salir allá afuera". Esto porque el incentivo económico ya existe: como ejemplo, ya es posible iniciar la explotación de vetas de oro y platino en la Luna pues el precio de éstos es de 30 a 35 mil dólares por kilogramo:

Si el consumo neto de provisiones puede mantenerse por debajo de los 100 Kilogramos de consumibles por año, sería posible mantener un costo de $500,000 dólares anuales para permanecer on-site [en la Luna], siendo éste un monto comparativo con el de las plataformas petroleras.

— Sam Dinkin, A lunar vision at $2,000/kg
The Space Review
Dic. 6, 2004

Siendo así las cosas, esperemos que alguno de nuestros hijos o nietos, aunque sea como bracero de alta tecnología, logre llegar a donde ningún hombre ha llegado antes.

Actualización 19/06/2009

Ayer se realizó el lanzamiento del LCrOSS/LRO. En estos momentos el LRO se ha separado del resto de la misión y se dirige hacia la Luna, estimando que llegue a su destino el próximo martes a las 5:43 de la mañana. Mientras tanto, el LCrOSS se está alineando con las órbitas Tierra-Luna para adquirir el denominado efecto de asistencia gravitatoria que servirá para darle impulso en su viaje y permita tener la máxima velocidad posible durante su impacto con la superficie lunar, planeado para el próximo 8 de octubre.

Progreso de la mision

Progreso de la misión LCrOSS/LRO. Izquierda superior: minutos previos al lanzamiento. Derecha superior: algunos segundos posteriores al despegue, a través de la cámara de video situada en el costado del cohete. Izquierda inferior: Poco antes de la separación de la primera etapa del cohete; nótese como ya se ve perfectamente la curvatura de la Tierra. Derecha inferior: habiéndose separado la primera etapa y cono del cohete, se ve la bahía de carga con el LRO en primer plano. (Fuente: parabolicarc.com).

Por cierto, que ambas naves tienen su propia página de Twitter donde se describe en tiempo real cómo le va a cada una (aquí para el LRO y aquí para el LCrOSS). Se ve algo chispa, porque pareciera como si las notas publicadas fueran escritas por cada uno de los vehículos, pero es bastante recomendable para seguir su evolución.

Actualización 09/10/2009

Hoy alrededor de las 6:30 AM (de México) la NASA logró realizar exitosamente las maniobras de impacto entre la LCROSS y la superficie lunar. Muy cebo el acontecimiento, porque todos esperábamos ver el choque con explosión y todo, pero sólo se llegó a un "Ciencia confirma impacto"… Pero bueno, ya se verán los resultados de la misión.

Sin embargo ya se sabe que en efecto, sí hay agua en la superficie lunar: hace un par de semanas, la sonda Chandrayaan-I, de origen Indio, detectó moléculas de agua en su superficie y al parecer, el valioso líquido se forma de manera continua debido a un proceso químico que se lleva a cabo en el regolito lunar (el polvillo que cubre la superficie de la Luna). Esto significa que incluso si no es posible perforar pozos para extraer hielo en grandes cantidades, se podría "barrer" el suelo lunar y mediante un par de procesos de "baja tecnología" como calentar el regolito y extraer el agua mediante condensación, podría obtenerse una buena cantidad de agua potable.

En fin, faltaría ver cuáles son los siguientes pasos que tomarán la NASA y sus contrapartes en Europa y Asia. Después de todo, veo que a los gringos les están comiendo el mandado y que así como van las cosas, nuestro satélite se convertirá tarde o temprano en una "luna de Oriente".

One comment

  1. […] reestructuración o la quiebra. A este ritmo, si el costo ofertado alcanza un monto menor a US$500 por kilogramo, finalmente será posible colocar estaciones espaciales privadas en órbita, comenzar […]



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